Ants, The Dark Matter of Terrestrial Ecosystems

By Garry Rogers

Ants of Arizona

Ants are a critical part of the earth’s terrestrial ecosystems.  They consume and break down large amounts of material, they control the populations of many species, and they are food for many others.  For instance, ants make up 40% of the diet of the Northern Flicker, a common Arizona bird.  Despite being small and not so visible, ants account for 15% to 25% of all animal biomass on earths land surface—far more than any other animal group.

Despite their great numbers and vital behavior, we know very little about the lives and conservation status of most ant species.  Now, with all live on earth threatened by human multiplication, the need to study ants grows greater every day.  When they disappear, ants will leave no records.  No one will know how they lived and what they accomplished.

red harvester ant worker

red harvester ant worker

The photo shows a Red Harvester Ant worker (Pogonomyrmex barbatus), carrying a seed back to the nest.  Photo by Alexander Wild (http://www.alexanderwild.com).

Arizona has more than 300 ant species, more than any other U. S. state.  Ants are found from the lowest desert areas to near the tops of the highest mountains.  Harvester Ants (Pogonomyrmex, Messor, and Pheidole) are most abundant in warm desert areas.  Carpenter (Camponotus) and Wood Ants (Formica) are more common in cooler uplands and mountains.

According to Stefan Cover and Bob Johnson (www.antweb. org/arizona.jsp), 12 of Arizona’s ant species are not natives, but none is causing problems.  Fire Ants from South America (Solenopsis invicta) have reached Arizona, but the only known colony was eradicated.  Fire Ants are highly destructive.  They form large colonies that displace other ants, alter habitats, and they even consume native animals and their offspring (Arizona-Sonora Desert Museum).


The Ants (Holldobler and Wilson 1990), Ant Ecology (see Alonso 2010), and the novel, Ant Hill (Wilson 2010) offer extensive information about ants.  Don’t miss the article by Berenbaum (2003).  It gives an in-depth discussion of the pain caused by ant stings, and it is a delightful example of creative nonfiction.  Antweb provides photographs and field guides for all Arizona ants.

Arizona Ant Conservation

The status of Arizona ants is essentially unknown. We do not know if Ants are declining along with the rest of Arizona’s wildlife as buildings and roads replace their habitats.  There is enormous cost to our planetary ecosystems if ants are lost.  Some scientists have convincingly argued that ants should be at the center of conservation concerns.  Perhaps because of their vast numbers and ubiquity, ant conservation receives little attention.  In a recent book on ant ecology, Leanne Alonso (2009) discusses the approaches needed for effective ant conservation.  As Wilson points out in the forward to Alonso’s book, however, “We have only begun to explore the full impact of ants on the natural ecosystems of the planet….”

To learn more about ants, sign up for the 10-day workshop held in July, 2013 at the American Museum of Natural History’s Southwestern Research Station in the Chiricahua Mountains in southeastern Arizona.  Details are on my calendar.

Arizona Ant Species Numbers

(Estimates from Wikipedia and AntWeb)

  • World:  22,000
  • United States:  700
  • Arizona:  334 (320 natives)*
    *I have seen larger numbers cited for Arizona, but the authors did not provide lists.

Arizona Ant References

The online Naturalist’s Bookstore has many books on ants.  Go to:  http://bit.ly/RKW2bC.

  • Alex Wild’s website has superb ant photographshttp://myrmecos.net/north-american-ants.
  • Allred, D.M. 1982.  Ants of Utah.  Great Basin Naturalist 42: 415-511.
  • Alonso, L.E.  2010.  Ant conservation: Current status and a call to action.  Chapter 4 in L. Lach, C.L. Parr, and K.L. Abbott. Ant Ecology. Forward by E.O. Wilson.  Oxford University Press, New York, NY.  409 p.
  • Antweb: www.antweb.org/arizona.jsp.  Principal authors: Stefan Cover and Bob Johnson.
  • Asimov, I. 1975.  Science past–science future.  Doubleday, Garden City, New York, NY.  346p.
  • Arizona-Sonora Desert Museum: http://www.desertmuseum.org/invaders/invaders_fireant.php.
  • Berenbaum, M. 2003.  A Stinging Commentary.  American Entomologist 49: 68-69.
  • Holldobler, B., and E.O. Wilson.  1990. The ants. Belknap Press, New York, NY.  746p.
  • Johnson, R.A.  1996. Arizona ants. Arizona Wildlife Views, June 1996:  3-5.
  • Schmidt, J. O.  1990.  Hymenoptera venoms: striving toward the ultimate defense against vertebrates, pp. 387–419 in D.L. Evans and J.O. Schmidt, eds., Insect defenses: adaptive mechanisms and strategies of prey and predators.  State University of New York Press, Albany, NY.  NP
  • Wilson, E. O. 2010.  Ant Hill.  Norton, New York, NY. 382 p.

Arizona Ant Checklist

The checklist includes families and subfamiles with space to add species names.  The AntWeb website (www.antweb.org) provides a current list with pictures and descriptions.  If you wind up on the antweb home page, go to “Regions, Nearctic” to find Arizona.  For general information on checklists, click here.

Amblyoponinae (According to Barry Bolton on the Antweb site, these ants are mostly subterranean predators.)

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Cerapachyinae (These ants are predators of other ants.)

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Dolichoderinae (Cone or odorous ants are in this subfamily.)

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Ecitoninae (“army ants”—all species are nomadic predators)

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Ectatomminae (Antwiki has a little information on this group.)

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Formicinae (Subfamily includes mound-building ants, carpenter ants, & honeypot ants.)

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Myrmicinae (Includes harvesters, predators, and fungus-farmers.)

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Ponerinae (predatory ants)

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Pseudomyrmecinae (arboreal ants)

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4 thoughts on “Ants, The Dark Matter of Terrestrial Ecosystems

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